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2020-10-30

遺忘:就像褪色的顏色一樣,記憶會隨著時間的推移而衰退|cacao 可口雜誌

生活就是一個遺忘的過程,各種帳號、姓名、鑰匙和錢包的準確位置、孩兒時代以來的朋友、熱門電視劇中的邊緣角色、懂的人才聽得懂的笑話、過去的雄心壯志、民族歷史等等,都會在生活中為我們所逐漸忘卻。人類就是這樣:掌握著驚人的科學和技術,記憶卻像魚缸裡的金魚那樣短暫。

不過,我們也知道,每一種缺陷其實都是為了實現某種更重要的適應性目的。因此,當我們絞盡腦汁,努力回憶今天究竟應該作點什麼(之前明明記得)的時候,很值得問上一句:為什麼總這樣?為什麼我的記性總是這麼差呢?數位神經科學家和心理學家有他們合理的解釋。

我們為什麼會遺忘那些曾經記得的事物?多年來,研究者們一直試圖在兩種可能的解釋中作出決斷。第一種可能是,記憶就像褪色一樣,會隨著時間的推移而自然衰退。第二種可能是,相似的記憶之間會互相干擾。例如,在同一天結識許多新朋友,我們就有可能忘記其中的一些面孔,因為我們腦海中的這些相似臉龐記憶會互相干擾。

近來出現的一些科研證據表明,遺忘發生的原因既可以是記憶自然衰退,也可以是相似記憶之間互相干擾,取決於負責具體記憶的大腦結構。海馬體(the hippocampus),這個對記憶相當重要的腦部結構,擁有一些獨一無二的性質。這些性質賦予了海馬體區分相似記憶的能力。因此,依賴海馬體的記憶不太可能互相干擾。然而,這類記憶會快速衰退。另一種負責記憶的腦部結構,鼻週皮層(the Perirhinal cortex),區分相似記憶的能力就沒有海馬體那麼強。因此,依賴鼻週皮層的記憶更有可能互相干擾。

記憶就像褪色一樣,會隨著時間的推移而自然衰退。

由於會導致我們遺忘人生經歷的因素有許多,有些經歷能夠久經時間考驗而另一些卻只能隨時間推移而慢慢淡忘的確切原因,就成了大量心理學、認知學和神經科學實驗室經久不衰的研究課題。

為什麼互相介紹之後,我們馬上就忘了新朋友的名字?這種遺忘的起因很可能是疏忽大意。我們對這種介紹的「流程」實在是太熟悉了,於是,甚至在對方說出名字之前,我們就開始恍神,或者說不再集中注意力了。這就是為什麼大家推薦在面談的時候反覆提及對方的名字,重複姓名會提高自己注意到它的可能性,幫助後續記憶。

為什麼你會忘記自己把車停在哪兒?這種遺忘的起因很可能是干擾。你每天都會把車停在特定位置,但因為空位的關係有時不得不作出改變。你的大腦在車和停車位之間構造了一種聯繫,或者說關聯。當你下一次想到自己的車時,大腦就會回憶起,或者說讓你回憶起過去的許多關聯。接著,你就得仔細篩選所有的這些關聯,找出正確的那個。這個過程讓記住停車位變得更難了,並且還可以變得更有挑戰性,幾乎稱得上是不可能完成的任務,那就是你在第一次停車的時候也沒有留意停車位,這就和上面提到的剛介紹完就忘了對方名字的例子類似。如果你一開始就沒有形成車與停車位之間的那種聯繫,大腦連可供回憶的東西都沒有。

最後,為什麼你會忘記那些你曾記得的東西?我們知道自己上過小學,為了通過考試,拿到畢業證書,也一定曾經強行記憶一些知識內容,但為什麼現在什麼都不記得了?這是個好問題,但也是個非常難回答的問題。是原始記憶丟失了嗎?還是原始記憶沒丟,但我們就是無法獲取了?你或許已經忘了四年級老師是誰,但如果你回到當初就讀的那所小學,讓自己重新身臨其境,可能就會回憶起來。很多遺忘的案例都屬於這一類,那些記憶其實還儲存在腦海裡,但你缺少重拾這些記憶需要的信息,或者是所需的線索不夠。

儘管能夠記住我們生活中的每一段經歷確實會帶來諸多好處,相關研究卻表明,某些遺忘其實也是有好處的。舉個例子,如果你常用的那個停車場被拆了,改建成了一座高樓,那麼那些以前的車與停車位之間的關聯就沒什麼用了,並且還會阻礙大腦形成新的車與停車位之間的關聯(以干擾的形式)。因此,雖然我們有時會感慨自己遺忘了許多經歷,但這種遺忘的過程最終會讓我們更靈活地適應自己所處的這個世界。

在回答「為什麼我們會遺忘」這個問題的唯一方法就是先回答「為什麼我們會有記憶」。只有全面、透徹地理解了記憶的產生機制,我們才能開始著手探明遺忘的產生機制。

不過,我們可以先從「遺忘是必然發生的記憶效應之一」這個事實著手。我們會把每天遭遇的大部分人或事都忘掉,並且遺忘並不具有選擇性:地點、事物、顏色、聲音、名字通通都會忘。我們甚至會想不起來人生中的某幾日(有時甚至是某幾年)都作了些什麼。

遺忘一定是具有意義的。有許多理論認為遺忘是件好事,或許,我們的大腦裡並沒有足夠空間把所有經歷都儲存下來,於是就只能給那些最重要的部分(那些我們很可能會在未來用到的)騰出空間。這就解釋了為什麼情感事件往往要比日常生活中的中性事件更容易記住,我們之所以會記住情感事件,只是因為它們或許會把我們未來的行動引導至擁有積極回報的事件上來,或者指導我們遠離危險境地。

然而,就算有人能擁有無限的大腦記憶儲存空間,把一切都儲存起來又有什麼意義呢?我有必要記住昨天的那張雜貨購物清單嗎?有必要記住30天前的雜貨購物清單嗎?我們在這個世界上經歷了許多短期內不會再碰到並且也不重要的事,因此,大腦就把這些記憶扔掉了。隨著時間的推移,大腦逐漸擅長長期儲存的東西就是我們那些反覆重複的經歷,甚至是那些頗為相似的經歷中的元素。

我們能夠回憶起如何走去第一份工作所在的地點,或是怎麼走去自己的大學寢室。我們或許還能回憶起童年時的家中佈置。這些元素都是重複了上百次、上千次的經歷中的一部分,並且大腦找到了在很長一段時間內都能提取並相當忠實地表現這些一成不變的景象的方法。那麼,對於那些只發生一次的、不具有規律性的經歷,我們為什麼會保有非常詳細但又似乎馬上就會衰退的記憶呢?正如開頭提到的那樣,這是個迫切需要解決的問題。

情感事件往往要比日常生活中的中性事件更容易記住,我們之所以會記住情感事件,只是因為它們或許會把我們未來的行動引導至擁有積極回報的事件上來,或者指導我們遠離危險境地。

遺忘現像出現的最主要原因是一種稱為干擾的現象,也即新信息與之前了解的舊信息之間產生了干擾。

假設你觀看了自己最喜歡的電視節目的最新一集。你很可能會在這一集結束之前就記住其中的許多內容。然而,如果你在看完這一集後立刻看第二集,你對第一集的記憶就沒有那麼好了。這是因為,當你在大腦中編碼第二集的內容時,它和你之前就已經記住的第一集的內容產生了重疊,並且會相互干擾。

大腦感知到新信息時,它會努力把新信息覆蓋在之前已有的經歷之上。這對大腦來說,是一種頗為高效的工作方式,因為當你在充滿舊信息的環境中編碼新信息時,就可以在某種程度上把舊信息利用起來,提高新信息的記憶效率。然而,當你的大腦這樣做時,它可能會篡改舊信息,這就會導致你遺忘此前經歷中的一些元素。

在所有這一切之中,重複又是另一個重要因素。我們會遺忘某段特定記憶的原因之一,也就是導致某段記憶容易被遺忘的一大因素,就是其重複不夠。如果你在看第二集之前,一連把第一集看上五遍,能記住的東西肯定要比只看一遍就看第二集更多。

遺忘並不總是壞事。有的時候,我們真的需要忘記一些事。研究表明,人們可以刻意忘記一些對他們不再有用的東西,而且方法似乎只是簡單地不再重溫。無論出於什麼原因,如果你確實經歷了一些之後不想再記得的事,那麼只要盡量別去想它,這段記憶最終就會在和新信息相互干擾的過程中被遺忘,因為你再也沒有重溫它。

大腦感知到新信息時,它會努力把新信息覆蓋在之前已有的經歷之上。

遺忘的一種方式是,當我們努力想要從記憶中獲取信息卻不可得時。從本質上說,這是一種檢索失敗,並且在此類案例中,我們知道自己想要獲取的是什麼東西(比如帳號密碼)。想要進入帳號就得知道密碼,於是,你就拿著「密碼」這條線索開始在記憶中搜索。這種搜索更新的不僅是目標信息(也就是正確的密碼),還會更新非目標信息,比如同一個帳號的舊密碼。

好了,通過搜索,我們得到了數個可能正確的密碼,現在就得從裡面挑一個。在這個選擇的過程中,這些備選密碼就會相互競爭。最後,我們會從中挑一個。如果挑中的這個密碼不正確,就意味著檢索目標信息失敗,我們稱其為「忘了密碼」。這類檢索失敗之所以會發生,是因為由某條特定線索更新的諸多記憶表徵之間產生了乾擾。這類遺忘在我們重設密碼後發生的次數特別多。相較剛剛形成的新密碼與搜索線索之間的關聯來說,舊密碼與線索之間的關聯非常緊密,你就很可能在眾多可能密碼中選中舊密碼。

由干擾引起的遺忘對情感記憶和中性記憶的作用方式,並作了對比。結果發現,儘管這兩類記憶的遺忘機制原理相似,情感記憶的干擾、遺忘程度總是要更低一些。因此,你大概根本不會忘記那些帶有強烈情感色彩的記憶。哪怕是我們想刻意創造出能夠與之匹敵的記憶也無法如願。另一方面,如果你想絞盡腦汁記住昨天的停車地點,那就祝你好運了!能夠產生競爭的記憶恐怕有成百上千條。

會導致我們遺忘的因素有很多。思考這類問題的一種方式是從「記憶處理」過程中涉及的幾大階段(包括感知、記憶形成、儲存以及檢索)著手。感知失敗是導致遺忘的一大(顯而易見的)常見因素:上一次你忘記老婆/老公告訴你的事時,你很可能一開始就沒在認真聽!這也有助於解釋為什麼我們記不住許多日常小事,比如刷牙,我們幾乎不會對這類事務多加關注。

不過,如果我們一開始就全神貫注了,為什麼還是會遺忘?記憶形成是一個複雜過程,至少要延續幾秒到幾小時,很可能還要長得多。極短時間內的記憶,需要改變突觸(神經元之間的交匯點)間的連接強度,但在更長期的記憶中,信息是在大腦中移動的。這種構建記憶的過程可以被像嚴重頭部創傷這樣的事件極大程度地改變:丟失關於就在創傷前一秒發生的事件的「脆弱」記憶,已經是司空見慣的事了。此外,還有證據表明,那些不怎麼重要的事件的記憶也會發生自然「衰變」:大腦對此類事件的「鞏固」比不上那些情感上更加重要的事件,因而這類微不足道的小事也就被遺忘了。

最後還有一種情況:因為決定要遺忘,所以遺忘,也就是驚人的定向遺忘現象。

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